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Nel Polo Museale – Museo Diocesano e Museo Civico Archeologico – di Ascoli Satriano (Fg) si ammirano la collezione di opere d’arte sacra nel Museo della Diocesi di Cerignola – Ascoli Satriano; la mostra “Lo Spreco Necessario. Il lusso nelle tombe di Ascoli Satriano”, con i corredi funerari dauni più lussuosi rinvenuti in territorio ascolano; la mostra “Policromie del Sublime” con i marmi e gli splendidi grifi policromi restituiti dal Getty Museum; la sala dell’Apollo e del Bambino Cacciatore.

Information Point:
Polo Museale di Ascoli Satriano

Via Santa Maria del Popolo, 68 - 71022 Ascoli Satriano (Fg) - Italia
tel. e fax: 0039.0885.651756
aperto dal martedì alla domenica, la mattina dalle ore 10.00 alle ore 12.00 e il pomeriggio dalle ore 16.00 alle ore 19.00;
chiuso il lunedì non festivo.

The Ausculum marbles are a unique collection of tableware objects the significance
of which has not been completely explained; the story of its discovery and recovery
has only partially revealed its secret. The precious, rare marble used for this type of
artifacts, pario and Afrodisia, is enhanced by the wellpreserved painted decoration.
These objects were included in the tomb of a highranking personag to bear witness to
the wealth and intellectual development he enjoyed during his life, and as a status
symbol which accompanied him into the afterlife. Of many funeral furnishings with
table settings, this set is outstanding for its monumental vases which were
deliberately created not as containers; they therefore had a purely symbolic function.
Investigations carried out by the Comando Carabinieri Tutela Patrimonio Culturale
(2006) led to the discovery of a link between the sculpted base for a table
representing two gryphons mauling a fawn, the painted podanipter basin in the Getty
Museum of Los Angeles, and another 19 marble artifacts seized by the Guardia di
Finanza in 1978. The entire complex was brought to light in the territory of the
ancient Ausculum (now called Ascoli Satriano, in the province of Foggia), a Daunian
centre known for the battle between Pirro and the Romans in 279 BC.

Given the lack of data on the discovery, nothing can be stated with certainty about the
original site of this exceptional collection. The most likely theory is that it constituted
the furnishings of a chamber tomb datable to the second half of the IV century B C.
In this context the podanipter, with its delicate painted decoration, suggests very little
practical use; it may have been used solely as a container for lake water during
funeral ceremonies. The cavity inserted in the top part of the crater seems to indicate
that it may have been used as a cinerarium. This hypothesis is supported by the
presence of the golden crown attached to the basin for the purpose of portraying the
deceased as a hero. The fact that it comes from a monumental burial area would also
explain the presence of the two consoles, which were part of a funeral bed; there are
similar ornamental elements on Grecian bases for klinai and seats.

Petrographic and geochemical studies have identified the type of marble used to
make the objects. Studies have shown that most of the artifacts are of marble taken
from the Stephani quarries on the island of Paros, while the consoles are from the
Lefkes quarries on the island of Paros and the base with gryphons appears to be of
Afrodisia marble. The marble is decorated with many shades of color: red, purplishred,
sky-blue, pink, white, beige, yellow, green, and brown. The decoration on the
podanipter provides information about the process used in painting: the figures were
first sketched in different widths and shades for the outlines, which are evident on the
bodies of the animals and the face and dress of the Nereid in the best state of
preservation. Specialistic research identified the pigments employed to paint the
Ausculum relics. Except for jarosite and natrojarosite (light yellow), all the colors in
use in the Mediterranean area to paint with are present: cuprorivaite (Egyptian blue or
Pompei blue) for blues, cinnabar and haematite for reds, cerussite and kaolin for
white, malachite for green, while golden yellow was made with goethite. Violet came
from a lacquer made with madder, a color of vegetable origin which was probably
extracted from the roots of Rubia tinctorum, absorbed on calcite. Most of the colors
used are pure and the shades depend on how finely they were ground. It is mainly the
podanipter that was painted over (black over blue, white over red) to define borders
or create chiaroscuro effects. The use of cinnabar, cerussite and malachite show that
this is a high-quality decoration. The binder used for painting is the same for most of
the Ascoli Satriano marble: animal glue and casein were used to paint the chalice
crater, the base, and the consoles. A single layer of paint was applied to all the
artefacts, directly on the surface of marble that had been sanded down and polished.

The objects which were seized and deposited in the Soprintendenza Speciale per i
Beni Archeologici di Roma laboratories to be studied and restored, were reassembled
into 8 vase shapes that had bee created by overlaying and joining separate layers
created on a lathe and then painting them. With the exception of the crater the vases
are not hollow, and are reproductions of tableware vessels that were used to pour
liquid (oinochoai and epichyseis), of which currently none exist made of marble; they
resemble ceramic vases that were widely produced in southern Italy during the
Hellenistic period. On the other hand the water pitcher and the crater (for wine) are
the same as shapes that have been found made from marble (loutrophoros), which are
reminiscent of Attic funeral urns from the V-IV century BC.

The crater with a support was also made by hand without using a lathe. It is
reminiscent of a type of bronze basin common to the more sumptuous burial grounds
in southern Italy which was used both for banquets and ceremonial sacrifices. The
inside of the basin is painted with the scene of the Nereids carrying Achilles’
weapons, forged by Hephaestus at the request of Hera, the hero’s mother. Of the three
figures astride sea monsters, separated by three dolphins following smaller fish, only
the figure with a shield is distinguishable; of the other two, one wore a helmet and
one carried a sword. Female figures carrying weapons are widely portrayed in
ceramic decoration, especially those from Apula, as of the early IV century, and
foreshadow an important period in the idealogy of the Italic élite: a woman, perhaps a
wife, arming a warrior. The decoration on the podanipter shows a clear connection
with the paintings, probably from Taranto, on the Amazons’ sarcophagus (c. IV BC),
in the Museo Archeologico Nazionale di Firenze.

The table base in Afrodisia marble portrays two gryphons in the act of mauling a
fawn. Their great wings conceal the supporting elements of the table, which is no
longer in existence. The design reintroduces on a grand scale an iconographic model
traceable to the oriental figurative tradition that employed many different types of
materials, particularly to make objects used in furnishings. The lively colour scheme
favors the use of yellow on animals. The traces of green, visible on the base, evoke a
natural environment, while soft pink hues trace the outlines of the fawn’s nostrils and
the base of the feathers where they are attached to the gryphons’ bodies.

The crater was made by hand without the use of a lathe. The basin was decorated
with a golden crown with ivy leaves and berrie attached separately of which traces
remain on the marble, having reappeared during painstaking restaurations to
reconstruct it virtualy. The crater’s base and support show evident traces of a painted
geometric pattern of decoration.


Provenienti dal territorio dell’antica Ausculum, l’odierna Ascoli Satriano in provincia di Foggia, l’eccezionalità di questa serie di manufatti ha più ragioni: l’alta qualità del marmo, quello cristallino e trasparente scavato in galleria nell’isola di Paro che i Greci riservavano ai capolavori della scultura; la presenza della decorazione pittorica, così rara nei marmi giunti sino a noi e, soprattutto, la storia del ritrovamento di questi pezzi.

Nel maggio del 2006 il Comando Carabinieri Tutela Patrimonio Culturale rintracciò un gruppo di oggetti nei locali del Museo Civico di Foggia e, quindi, lo trasferì a Roma a disposizione della Magistratura, nel quadro del procedimento penale relativo al commercio internazionale clandestino di reperti di scavo.

L’interesse degli investigatori era stato sollecitato dal fatto che, nel corso di indagini sviluppatesi durante gli anni precedenti, un cittadino italiano aveva ammesso di essere stato a suo tempo partecipe di un fruttuosissimo scavo clandestino svoltosi nel territorio dell’antica Ausculum, l’odierna Ascoli Satriano, nel quale era stato ritrovato sia un gruppo raffigurante due Grifi che dilaniano un cerbiatto, venduto poi ad un museo americano, sia una serie di altri oggetti, sequestrati invece dalla Guardia di Finanza di Foggia.

Di qui, dapprima la ripresa del fascicolo processuale aperto nel 1978 a carico del responsabile e, poco dopo, la vera e propria riscoperta dei marmi, prelevati dagli stessi militari dell’Arma il 5 maggio e depositati infine, per gli indispensabili interventi conservativi, presso il laboratorio di restauro romano della Soprintendenza Speciale per i Beni Archeologici di Roma. La conferma dello straordinario interesse dei pezzi rimasti a Foggia e la palese corrispondenza fra la descrizione di ciò che era stato invece trafugato e venduto e quanto era conservato sulle coste occidentali degli Stati Uniti spingeva infine ad organizzare un sopralluogo nelle campagne di Ascoli Satriano.

Due tra i pezzi più eccezionali, il sostegno di mensa decorato con Grifi e il podanipter (grande bacino con supporto), furono acquistati dal J.-P. Getty Museum di Malibu che li ha restituiti all’Italia nel 2007.

Le indagini condotte dopo la restituzione hanno permesso, quindi, di ricollegare tutti i pezzi, in totale undici più o meno completi, facendone ipotizzare un’unica provenienza da un contesto funerario daunio della seconda metà del IV secolo a.C.: questi elementi marmorei sono infatti accomunati sia dalla particolare tecnica di lavorazione, la tornitura, sia dalla presenza della decorazione policroma; le analisi di laboratorio hanno poi confermato la pressoché medesima varietà di marmo, proveniente dalle cave greche più prestigiose. Tutti i manufatti sembrano rappresentare una versione particolarmente monumentale e finora del tutto sconosciuta di un ‘servizio’ funebre le cui forme richiamano molto da vicino la raffinata ceramica italiota di IV secolo a.C. ed esemplari in bronzo. In particolare, il grande cratere marmoreo non solo conserva tracce di policromia, ma anche l’impronta in negativo di una decorazione in oro che è stata riconosciuta come un motivo vegetale a foglie d’edera; il supporto da mensa è unico nel suo genere e la sua iconografia – due Grifi che uccidono un cervide – si rifa sicuramente a modelli orientali. Infine, il podanipter, tipico bacile per uso cerimoniale, mostra ancora al suo interno la splendida scena del trasporto delle armi di Achille da parte delle Nereidi che cavalcano mostri marini: un’iconografia coerente con la sua destinazione d’uso. Proprio il podanipter presenta interessanti elementi di affinità, per forme e cromia, con le pitture del Sarcofago delle Amazzoni, uno dei più alti esempi della pittura magno-greca del IV secolo a.C.

Tutto ciò a testimoniare la qualità dei manufatti che componevano questo complesso funebre, destinato con tutta probabilità a un membro dell’élite daunia.

(Testo tratto dal comunicato stampa del MINISTERO PER I BENI E LE ATTIVITÀ CULTURALI - DIREZIONE GENERALE PER LE ANTICHITÀ - SOPRINTENDENZA SPECIALE PER I BENI ARCHEOLOGICI DI ROMA in occasione della mostra IL SEGRETO DI MARMO. I MARMI POLICROMI DI ASCOLI SATRIANO, svoltasi a Roma presso Palazzo Massimo dal 16 dicembre 2009 al 23 maggio 2010)